Впрочем, в задней части располагалась пара мягких сидений – целая лежанка на двух колесах и прочной оси: нечто вроде конного экипажа, которым три столетия назад пользовались на Земле. Царь Нептун навалился на педали, и костюмированное трио направилось по дороге, ведущей в Сентрал-Сити. – Ну я-то дурак, – проговорил Макс, старательно нажимая на педали, – и чего я полез в эту авантюру. Расположившиеся на заднем сидении Николь и Эпонина расхохотались. – Потому что ты – просто золото, – объявила Эпонина, – и хочешь, чтобы нам было удобно.

К тому же, неужели можно позволить королеве ехать на велосипеде почти десять километров.

Кроме них в городе обитает до десяти миллиардов отдельных существ, представляющих пятьдесят тысяч различных видов. Размер этого города примерно эквивалентен Лос-Анджелесу или любому большому городу на вашей Земле. Орел продолжал приводить факты и цифры о городе октопауков, но Николь думала о другом. – А Арчи жил .

Николь просветлела. – Хорошо. Теперь мне остается только призвать отвагу и закончить все, что я затеяла. Орел похлопал ее по спине. – Ты сумеешь это сделать. Ты самый необычный человек из всех, с кем мы встречались. Голова Бенджи покоилась на ее груди.

Наи неторопливо поднялась, подошла к машинам и переложила вещи в пару сушильных аппаратов. – Все мы согласились, что Марии следует переехать в соседнюю комнату – к Максу, Эпонине и Элли, – начала Наи. – Я подумала, что время залечит раны.

Пока она надевала халат, Элли подошла к двери спальной и спросила мать, не видела ли та любимую куклу Никки. – По-моему, она под ее кроватью, – ответила Николь. Элли продолжала собираться. Николь слышала возню Ричарда в ванной. “Все, осталось недолго”, – подумала она, и тут в дверях вдруг появилась их – Мы с мамочкой уходим, Нонни, – проговорила девочка, улыбаясь. – К Николь развела руки, и малышка побежала обниматься.

Поначалу это представляло настоящую проблему. К счастью, пять из этих одиннадцати символов относятся к числу детерминативов. Словом, для нашего удобства они разработали новый диалект собственного языка, использующий лишь те цвета, которые мы можем различать. Арчи говорит, что этому диалекту уже учат в некоторых школах. – Удивительно. Ты хочешь сказать, что они _подправили_ свой язык, чтобы он соответствовал нашим физическим возможностям.

Вполне очевидно, что нас приглашают подняться по этой лестнице. – Чтоб они сдохли, Николь. Это я понимаю. Но _зачем_. Зачем этим октопаукам потребовалось, чтобы мы поднялись туда?. Ты же знаешь, что они просто загоняли нас. стоило только спуститься в их логово. Похитили Эпонину и Элли, перевезли нас в Южный полуцилиндр и не отпустили меня назад в Нью-Йорк. Что же произойдет, если мы прекратим поддакивать .

И я не хочу осторожничать, боясь новой травмы. – Бедро заживет, но не. Тебе повезло – всего лишь сильный ушиб, а не перелом. В твоем возрасте сломанное бедро может сделать человека инвалидом до конца его дней.

Absolument [безусловно (франц. )], – ответила та. – Я чувствую облегчение, а то уже боялась, что дело плохо. – Какое. Просто была первая из ложных тревог. Макс подошел к Эпонине и обнял .

Никто и ни при каких обстоятельствах не должен заметить, что тебя это не удивляет”. Как обычно, во время еженедельных обходов Роберт, Элли и кроха Николь остановились у Наи Ватанабэ и ее близнецов в Авалоне, где еще оставались в живых семьдесят семь больных RV-41. Дело было перед обедом. Галилей и Кеплер играли на пыльной улочке перед утлым домиком.

Ты уже начал. – спросила. – Ведь вокруг ничего не происходит. – Совершенно верно, – ответил Орел. – Насколько нам известно по другим галактикам, иные из которых значительно старше Млечного Пути, жизнь может возникать лишь тогда, когда Галактика успокаивается и в ней образуются стабильные зоны. Для возникновения жизни необходимы спокойные звезды, благоприятные условия и образующиеся в результате звездной эволюции элементы периодической системы, столь важные для всех биохимических процессов.

Если материю порождают элементарные частицы и простейшие атомы, весьма мала вероятность возникновения жизни вообще, не говоря уже о космоплавателях.

Жизнь может возникнуть только в том случае, если массивные звезды завершат свой жизненный цикл и произведут сложные элементы, подобные азоту, углероду, железу и магнию. Наконец огоньки начали вспыхивать, однако в первые минуты их появилось лишь несколько сотен и в разных местах: только один продержался дольше трех секунд.

– Теперь мы достигли времени образования Земли и Солнечной системы, – проговорил Орел, готовясь продолжить показ.

– Пожалуйста, подожди.

Мы здесь _узники_, а не гости. – Нет, если я правильно поняла слова Арчи. Он сказал мне, что “при необходимости исход можно устроить”, но лишь Верховный Оптимизатор понимает “все факторы” в достаточной степени, чтобы принять правильное – Еще один пример проклятых октопаучьих бредней, – буркнул Макс. – Не думаю, – возразила Николь. – Я, пожалуй, обрадовалась.

Перед ними протянулся еще один коридор – кое-где в стенах виднелись двери; он уходил вперед на многие метры. – Дерьмо, – объявил Макс. – Мы попали в какой-то лабиринт. Как бы не заблудиться. – Что ты предлагаешь. – спросила Эпонина. – По-моему. – сказал Макс, помедлив, – стоит выкурить сигаретку и как следует все обговорить. Эпонина расхохоталась. – Более чем согласна с. Шли они очень осторожно, и каждый раз, сворачивая в очередной голубой коридор.

Макс оставлял на стене метку губной помадой Эпонины, набрасывая полную схему обратного пути в комнату за аркой.

Она все время проплывала мимо, потому что вокруг наросли водоросли. Тоннель представлял собой четырехметровую круглую трубу, заполненную водой. В первоначальную конструкцию поселения он был включен по настоянию Ричарда, полагавшего, что про запасной выход никогда не следует забывать. От озера Шекспир до выхода из тоннеля на Центральной равнине за стеной поселения нужно было проплыть больше километра.

Запомни одно, – проговорил Ричард. – Это крайне важно: если ты заслышишь октопаука или солдата, немедленно поворачивай и возвращайся к. И еще: ни при каких обстоятельствах ни один человек не должен увидеть, как ты спускаешься в это подземелье. Ты не вправе сделать ничего такого, что может поставить под угрозу жизнь всех остальных. Макс настоял, чтобы Патрик взял с собой одну из двух винтовок.

Ричард и Николь не возражали.

После того как все попрощались с ним и пожелали успеха, Патрик отправился на разведку.

“Роберт повернулся и, помахав рукой, вошел в вагон. Через несколько секунд тот исчез в тоннеле. Менее чем через минуту общую печаль нарушили радостные вопли, доносившиеся с площадки.

Голос, послышавшийся из громкоговорителя, удивил людей. Маленькая Николь заплакала. Поначалу им было невероятно сложно что-либо различить: все слова выговаривались с абсолютно одинаковой интонацией. Несмотря на старания, произношение не было достаточно четким, словно бы звуки издавал рот, не знакомый с человеческой речью. Ричард был ошарашен.

Он немедленно оставил все попытки воспользоваться своим транслятором и наклонился вперед, разглядывая устройство, из которого исходили звуки.

Элли взяла у Ричарда бинокль, чтобы лучше различать цвета. Конечно, ей приходилось догадываться о смысле некоторых слов – фразы иногда выходили за пределы возможностей ее зрения, – но ведь проще было следить глазами, чем стараться сконцентрировать свой слух на звуках, исходивших из аудиосистемы октопауков. Через какое-то время люди привыкли к инопланетному произношению и начали понимать большую часть слов.

Верховный Оптимизатор октопауков отметил, что в их благодатном краю все в порядке, а свидетельством бесспорных успехов сложного общества октопауков, состоящего из самых разных видов, являются изобилие и разнообразие пищи, представленной на – Но подобного изобилия, – говорил оратор, – нельзя было достичь без надежного взаимодействия видов.

Далее в своей краткой речи Верховный Оптимизатор назвал передовиков. Он выделил несколько видов, в частности производителей подобной меду субстанции; в честь их выдающихся трудовых побед целая дюжина светляков освещала секцию долгоносых жуков в течение нескольких секунд.

Через три фенга после начала речи люди устали вслушиваться в странный голос и вовсе перестали следить за смыслом речи.

When Asian parents meet your girlfriend/boyfriend